El caucho natural

caucho_naturalEl caucho se obtiene del árbol llamado Hevea Brasiliensis, por medio de un tratamiento sistemático de "sangrado". Se profundiza la corteza hasta llegar al tejido vegetal. Se recoge el látex que fluye por la herida del árbol. La composición del látex varía en las distintas partes del árbol; generalmente el porcentaje de caucho (hidrocarburo) decrece del tronco a las ramas y hojas. La época del año afecta a la composición del látex, así como el tipo de suelo. El caucho es una secreción irreversible o producto de desecho del árbol, mientras más se extrae, más se reproduce la sustancia. El caucho es producido en el protoplasma por reacciones bioquímicas de polimerización catalizadas por enzimas.

El látex fresco es transformado en caucho después de la recolección. Primeramente, se cuela por un tamiz de lámina perforada para eliminar partículas de hojas y corteza. Algunas plantaciones usan un hidrómetro especial llamado Metralac, que determina el contenido sólido del látex sin realizar el ensayo por evaporación. Después de la dilución, se deja el látex en reposo un corto tiempo para que las materias no separadas por el tamiz (arena y cieno) se sedimenten. Entonces está dispuesto para la coagulación.

Los árboles silvestres de caucho de las selvas sudamericanas continuaron siendo la fuente principal de caucho crudo para la mayoría del siglo19. En 1876 el Británico explorador Henry Wickham contrabandeo más de 70,000 semillas de Hevea Brasiliensis fuera de Brasil. Las semillas se germinaron exitosamente en los invernaderos de los jardines botánicos Reales en Londres, y se usaron para establecer la primera de las plantaciones del árbol.

Orígenes Históricos

Algunas de las propiedades y usos de caucho fueron descubiertos por los Indios tropicales de Sudamérica mucho antes de las travesías de Colón. Desde hace muchos años, los españoles trataron de hacer productos resistentes al agua, como el calzado, pero fracasaron. El caucho llegó a ser meramente una curiosidad de museo en Europa durante mucho tiempo.

En 1731 el gobierno Francés envió al geógrafo matemático Charles Marie Condamine (1701-74) a Sudamérica a una expedición geográfica. En 1736 él envió a Francia varios rollos de caucho crudo, junto con una descripción de los productos fabricados por los Indios del Valle del Amazona. El interés científico general en la sustancia y sus propiedades se revivió, y se buscaron las maneras para disolver el látex después de ser extraído para poder trabajarse a distancia de su fuente natural. Muchos científicos trabajaron sobre el problema, y en 1770 el químico Británico Joseph Priestley descubrió que el podía corregir sus errores de escritura con una goma extraída de una planta. Desde allí la sustancia fue llamada “goma” y surgieron numerosas ideas sobre su aplicación. Zapatos, abrigos, sacos de correo, cubiertas de vagones se hicieron de inmediato pero surgía siempre el enemigo: el sol, que lo arruinaba todo.

Las cosas siguieron así hasta que en 1.839 Charles Goodyear descubre lo que el mismo llamaría “Vulcanización”. Trabajando en casa, se le cae accidentalmente una porción de goma y sulfuro dentro de una estufa caliente y es entonces cuando descubre el gran misterio. Calor, calor intenso, jugaba una parte importante en el proceso para obtener goma resistente al calor y al frió.

Desde ese momento en adelante, la industria de la goma se convierte en algo muy importante y variado para la industria mundial. La goma natural es oriunda del brasil y se obtiene cuando se hace una incisión en una corteza.

arboles_caucho_naturalLa cosecha requiere de precisión para no perjudicar el árbol, que brinda su fruto por 25 años aproximadamente. Un cosechador puede recolectar goma de hasta 600 árboles al día, luego es llevada a las estaciones recolectoras de donde se transporta en camiones hasta la planta procesadora.

Goodyear posee o maneja plantaciones en cuatro países: Indonesia, Filipinas, Brasil y Guatemala. La Goma producida en estas plantaciones también es vendida a otras compañías procesadoras.

Propiedades físicas

Las propiedades físicas del caucho bruto varían con la temperatura. A bajas temperaturas, se vuelve rígido, y cuando se congela en estado de extensión adquiere estructura fibrosa. Calentando a más de 100 ºC., se ablanda y sufre alteraciones permanentes. El caucho bruto adquiere gran deformación permanente debido a su naturaleza plástica. La plasticidad del caucho varía de un árbol a otro y también depende de la cantidad de trabajo dedo al caucho desde el estado látex, de las bacterias que lo acompañan e influyen en su oxidación y de otros factores. La plasticidad puede modificarse dentro de ciertos límites por la acción de productos químicos.

Cuando el caucho bruto ha sido estirado y deformado durante algún tiempo, no vuelve completamente a su estado original. Si entonces se calienta, la recuperación es mayor que a la temperatura ordinaria. Este fenómeno se denomina deformación residual o estiramiento permanente y es propio del caucho.

El caucho bruto absorbe agua. Los coagulantes usados en el látex al preparar el caucho afectan al grado de absorción de agua; usando ácido clorhídrico, sulfúrico o alumbre se obtienen cauchos con poder de absorción relativamente elevado. El poder de absorción de agua del caucho purificado es muy bajo.

Gran variedad de sustancias son solubles o pueden dispersarse en caucho bruto, tales como el azufre, colorantes, ácido estiárico, N-fenil-2-naftilamina, mercaptobenzitiazol, pigmentos, aceites, resinas, ceras, negro de carbono y otras.